Reportaje: Vertido en el Golfo de Mexico

Oil spillLos vertidos de hidrocarburos al medio marino son una de las principales amenazas para los ecosistemas y las especies que habitan en ellos y tienen un impacto muy negativo que puede perdurar hasta 100 a√Īos. Los vertidos en alta mar afectan a cet√°ceos, tortugas y aves, adem√°s de a ecosistemas de profundidad muy fr√°giles. En la costa, pueden alcanzar zonas de alto valor ecol√≥gico e impregnar rocas y todo sustrato a su paso, lo que dificulta las tareas de limpieza, que dif√≠cilmente llegan al 100%.

Para evitar este tipo de catástrofes sólo hay un camino: cambiar de modelo energético y reducir nuestra dependencia de los combustibles fósiles. El paso de una economía basada en los combustibles fósiles a otra basada en las energías renovables es una necesidad cada vez más urgente. Todo hidrocarburo, tanto si se vierte al mar como si se utiliza como combustible, tiene un impacto sobre el medio marino que debe reducirse a cero.

Espa√Īa no est√° exenta de esto riesgos. Actualmente existen concesiones de explotaci√≥n o exploraci√≥n de hidrocarburos en el golfo de C√°diz, Canarias, costas de Tarragona, mar Cant√°brico y otras solicitudes en la zona de Valencia o Mediterr√°neo andaluz. 1

En Europa el mar del Norte es una de las zonas m√°s importantes de plataformas petrol√≠feras off-shore, pero tambi√©n podemos encontrar explotaciones en las costas mediterr√°neas de Italia, Egipto, T√ļnez, Malta, Libia, Croacia.

¬ŅC√≥mo se producen los vertidos?

Vertidos puntuales

Accidentes de buques. Los petroleros tienen capacidad para transportar entre 50.000 y 500.000 toneladas en sus tanques. Las rutas están preestablecidas, lo que genera zonas de mayor riesgo. Existen casos bien conocidos, como el del Exxon Valdez 1989, Erika 1999 y Prestige 2002, y sus efectos suelen llegar a costa generando la destrucción de importantes ecosistemas y medios de vida locales, como la pesca artesanal o el turismo.

Derrames en plataformas petrolíferas. Las prospecciones petrolíferas en mar abierto son actividades de riesgo. Las plataformas pueden situarse sobre una columna de agua de más de 1.000 m y perforar 2.000 o 3.000 metros en el subsuelo marino. Los vertidos desde estas instalaciones se pueden producir durante la fase de exploración, al localizar la bolsa de crudo, durante la explotación, por escapes puntuales o por accidente, como el ocurrido en el golfo de México, cuyos efectos son devastadores por el vertido continuo de miles de toneladas desde el fondo marino.

Accidentes por trasvase. El transporte mar√≠timo de crudo genera otro riesgo: la descarga o trasvase del hidrocarburo de buque a tierra, de plataforma a buque o de tierra a buque. Estas operaciones se suelen hacer con el uso de monoboyas flotantes, alejadas de costa. En ocasiones estas conexiones a los oleoductos terrestres fallan y originan vertidos al mar de diversa magnitud, como el caso de Huelva, en el que lleg√≥ fuel a las costas de Do√Īana. Este tipo de instalaciones genera por tanto un riesgo continuo de vertido en la zona, tanto por la operaci√≥n del trasvase como por el denso tr√°fico de buques en el √°rea.

Vertidos crónicos

‚ÄúSentinazos‚ÄĚ. Es la actividad de limpieza, ilegal y habitual, de las sentinas en alta mar. Las sentinas son los tanques que reciben los deshechos procedentes de la sala de m√°quinas y la limpieza de los tanques, con alta concentraci√≥n de restos oleosos y de combustible. Actualmente, son uno de los principales causantes de vertidos al medio marino, particularmente preocupantes por su origen disperso y por ser dif√≠ciles de controlar.

Fugas. Las fugas procedentes de las plataformas, oleoductos y otros medios de transporte de crudo terminan casi inevitablemente en el medio marino y suponen otra fuente de contaminación por hidrocarburo.

Oil spill¬ŅQu√© consecuencias tienen?

Los efectos de un vertido de hidrocarburo dependen de la composición del mismo, la zona a la que afecte y el volumen del vertido.

Los de tipo fueloil o pesado son negros, viscosos, no solubles en agua y con un punto de inflamaci√≥n por encima de los 65 ¬ļC . Provocan una masa flotante que limita la entrada de la luz al medio marino e impiden la respiraci√≥n de animales como los cet√°ceos, tortugas y aquellos que necesitan salir a superficie. Adem√°s impregnan a las aves que se encuentran en su radio de vertido. Son especialmente da√Īinos vertidos a profundidad, ya que a bajas temperaturas incrementan su densidad y permanecen en el fondo durante decenas de a√Īos sin capacidad para ser retirados. En la costa provocan da√Īos severos, al impregnar las rocas, ecosistemas costeros y zonas arenosas tanto sumergidas y emergidas, lo que hace pr√°cticamente imposible su retirada total. Estos vertidos generan efectos perniciosos durante decenas de a√Īos.

Los de tipo gasoil o ligero adquieren tonalidades entre √°mbar y negruzco, solubles en agua y con un punto de inflamaci√≥n por encima de los 55¬ļ C 3. Por regla general son vol√°tiles, por lo que los vertidos pasan a la atm√≥sfera parcialmente. Sin embargo, su car√°cter soluble los hace peligrosos al dispersarse a trav√©s del agua y ser asimilados f√°cilmente por los organismos.

Tanto los vertidos fueloil como los de tipo gasoil son asimilados por los organismos marinos, sobre todo los que viven anclados al fondo por su imposibilidad de desplazamiento. La absorci√≥n de los contaminantes por parte de las praderas y dem√°s organismos fot√≥filos genera el primer paso de la bioacumulaci√≥n. Posteriormente estos contaminantes pasan de unos a otros al ser consumidos y su concentraci√≥n aumenta al ascender en la cadena tr√≥fica. De esta forma, los grandes depredadores (donde el ser humano es el √ļltimo eslab√≥n) son los que acumulan la mayor cantidad estos contaminantes en sus organismos.

¬ŅC√≥mo se pueden evitar los vertidos?

Sin duda, el mejor método para evitar los vertidos de hidrocarburos es una reducción de la dependencia de los combustibles fósiles y desarrollar un modelo energético basado en la producción de energías renovables. El medio marino puede ofrecer un entorno válido para la producción de energías limpias, desde la eólica, que es la más desarrollada actualmente, hasta la mareomotriz, y la undimotriz, procedente de las olas.

Como acciones inmediatas, deben establecerse medidas de seguridad y control estrictas, ya que los perjuicios de los accidentes y vertidos generan desastres ecol√≥gicos y econ√≥micos de grandes dimensiones. La prohibici√≥n de los buques monocasco en 2005 por la Organizaci√≥n Mar√≠tima Internacional 4 y su paulatina retirada desde entonces ha sido un paso importante por el riesgo que entra√Īan, pero es necesario establecer medidas como la limitaci√≥n en la profundidad de las plataformas off-shore, incrementar la seguridad en las canalizaciones de los oleoductos, sobre todo en los pa√≠ses con legislaciones m√°s laxas, prohibir las descargas y limitar la circulaci√≥n de buques en zonas con valores ecol√≥gicos significativos, como los alrededores de √°reas marinas protegidas o zonas costeras protegidas. Del mismo modo, disponer de planes de acci√≥n y contingencia ante la posibilidad de vertidos de cualquier √≠ndole, especialmente en los ‚Äúpuntos calientes‚ÄĚ como el Estrecho de Gibraltar o la costa gallega, donde deben existir las herramientas b√°sicas para actuar ante un vertido, aspectos que se empezaron a considerar tras el accidente del Prestige.

¬ŅC√≥mo actuar ante un vertido?

El principal elemento determinante en un vertido es el tiempo. El carácter dinámico del medio marino provoca la expansión de la mancha de vertido. Para acortar la mancha se utilizan las barreras de contención, que permiten cierto control en la expansión del vertido para evitar su llegada a costa. Una vez producido el vertido se debe proceder de forma inmediata a su recogida por los diferentes métodos existentes, como la absorción mediante dragas, aunque los métodos de recogida son lentos y difíciles en alta mar. Sin embargo, la llegada a costa provoca otras dificultades. El fuel se adhiere a las rocas y otros sustratos con facilidad lo que hace muy difícil su retirada, además de dejar su rastro por todo el trayecto que recorre.

En consecuencia, se evidencia que la actuaci√≥n ante un vertido es dif√≠cil y sus efectos no desaparecen de forma inmediata, y requieren entre 20 y 100 a√Īos para la recuperaci√≥n de los ecosistemas, sin considerar los efectos bioacumulativos que generan. Por ello, los planes de prevenci√≥n y la reducci√≥n de la dependencia de estos combustibles deben ser lo aspectos a potenciar, para evitar los efectos negativos de un vertido en el medio marino.

¬ŅQu√© tiene de especial el vertido en el golfo de M√©xico?

El vertido continuo desde el fondo marino a 1.500 m amenaza los ecosistemas de profundidad, de alto valor ecológico y fragilidad por tener baja tasa de reproducción como tiburones o corales. Además el régimen de corrientes profundas es diferente a las superficiales y puede producir mayor dispersión del crudo. Por otro lado, el recorrido desde el fondo hasta la superficie está provocando una afección a los ecosistemas pelágicos a lo largo de toda la columna de agua y afecta a tortugas, cetáceos y aves. La llegada a costa del vertido afectaría a ecosistemas importantes por su alta biodiversidad y para la regeneración de recursos marinos, como los pesqueros.

Oil spill¬ŅQui√©n es responsable del vertido?

En el golfo de M√©xico existen unas 4.000 estructuras marinas como plataformas, barcos de perforaci√≥n, jack ups, etc. Este tipo de explotaciones suele estar subcontratado por las compa√Ī√≠as petrol√≠feras, de forma que la cadena de responsabilidades a menudo se diluye en el entramado empresarial y el mayor coste corre a cargo del contribuyente. Adem√°s, tras sellar la fuga y limpiar los efectos del vertido, queda un largo camino para el seguimiento, control y m√©todos para paliar los efectos del vertido a medio y largo plazo. En el caso del Exxon Valdez a√ļn perduran tras 20 a√Īos del accidente. Estos costes dif√≠cilmente ser√°n asumidos por las contratas o la misma empresa petrol√≠fera, beneficiaria de la explotaci√≥n.

1.-www6.mityc.es/aplicaciones/energia/hidrocarburos/petroleo/exploracion2009/mapas/inicio.html

2.-www.bp.com/liveassets/bp_internet/gas_and_power/bp_gp_spain/STAGING/local_assets/html_tables/table2.htm

3.-www.bp.com/liveassets/bp_internet/gas_and_power/bp_gp_spain/STAGING/local_assets/html_tables/table1.htm

4.- Calendario de retirada de buques monocasco. Regla 13G del Anexo I del Convenio MARPOL 73/78