Guía de los elasmobranquios de Europa

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Octubre, 2008

Los elasmobranquios, el grupo de peces que incluye a tiburones y batoideos (rayas y otros tiburones aplanados), se encuentran en todas las aguas europeas, desde las aguas frías y profundas de Groenlandia hasta las cálidas aguas subtropicales de las Islas Canarias. Los elasmobranquios son peces cartilaginosos, es decir, sus esqueletos están formados por cartílago en lugar de hueso. Representan una gran diversidad de formas, tamaños, hábitats y métodos de reproducción. Estas especies están altamente adaptadas al entorno marino, con entre cinco y siete pares de hendiduras branquiales a ambos lados de la cabeza para respirar y pequeñas escamas semejantes a dientes que mejoran la hidrodinámica. Los tiburones suelen presentar una forma corporal cilíndrica y poseen miles de dientes que se generan y se caen continuamente a lo largo de su vida. Los batoideos son, en gran medida, como tiburones aplanados, caracterizados por un cuerpo corto y dos aletas pectorales expandidas que parecen alas.

Existen 136 especies de elasmobranquios en las aguas de Europa (frente a las 1.125 que se encuentran por todo el mundo). De éstas especies, 56 son rayas, mantas y otros tiburones aplanados. Los elasmobranquios de Europa se agrupan en siete órdenes taxonómicos: Lamniformes (marrajos), Carcariniformes (jaquetones y tiburones típicos), Orectolobiformes (tiburones alfombra), Hexanquiformes (cañabotas y tiburón anguila), Escualiformes (tiburones perro), Escuatiniformes (angelotes) y Rajiformes (rayas y tiburones aplanados). Existen además dos órdenes de elasmobranquios que no se encuentran en las aguas europeas: los Heterodontiformes (tiburones cornudos) y los Pristioforiformes (tiburones sierra) que están presentes, sobre todo, en los océanos Índico y Pacífico.

Según las evaluaciones realizadas hasta la fecha por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN), el inventario más fidedigno del mundo sobre estados de conservación, un tercio de las poblaciones de elasmobranquios europeas está amenazado de extinción. En Europa, los tiburones que se encuentran en mayor peligro son aquellos que constituyen la pesca objetivo para la producción industrial de alimentos. Por ejemplo, el cailón (Lamna nasus) y la mielga (Squalus acanthias), muy preciados en Europa por sus aletas y su carne, se encuentran En Peligro Crítico en el océano Atlántico Nordeste, según la Lista Roja de la IUCN. Otras especies capturadas de forma accidental también están sufriendo graves reducciones. El Consejo Internacional para la Exploración del Mar (ICES, por sus siglas en inglés), la organización responsable de proporcionar información científica sobre los ecosistemas marinos a la Unión Europea, ha determinado que el angelote (Squatina squatina), en estado de Peligro Crítico, está ya localmente extinto en el Mar del Norte y que la raya blanca (Rostroraja alba), en estado de Peligro, probablemente esté extinguida en el Mar Céltico.

En el Mediterráneo, un mar con una larga historia pesquera, la IUCN revela que la proporción de especies amenazadas de tiburones y rayas asciende hasta el 42%, lo que lo convierte en el lugar más peligroso del planeta para estos animales. De hecho, varias especies de grandes tiburones del Mediterráneo, como el pez martillo (Sphyrna spp.) y el zorro común (Alopias vulpinus), se han visto reducidas en más del 97% con respecto a hace 200 años.

Los tiburones han evolucionado y surcado los océanos durante más de 400 millones de años, pero, en una era marcada por mayores esfuerzos de pesca, mejores tecnologías y una creciente demanda del mercado, su presencia en Europa se está viendo amenazada por la sobrepesca como especies objetivo o capturas accidentales. Dado que los tiburones son extremadamente lentos en su crecimiento y se reproducen poco, sus poblaciones son altamente vulnerables frente a la explotación pesquera y pueden tardar décadas en recuperarse. Ya que muchos tiburones son depredadores de la parte más alta de las cadenas tróficas oceánicas, las reducciones de sus poblaciones amenazan la estructura y función del entorno marino con consecuencias impredecibles para otras especies.

Oceana está trabajando para lograr una mejora en la gestión de la pesca y medidas de conservación para salvaguardar el futuro de los tiburones en Europa. Esta guía ofrece una visión general de las especies de elasmobranquios que se pueden encontrar en aguas europeas, dividiéndolas en los siete órdenes taxonómicos presentes en Europa. Para cada especie se incluye su hábitat, rango europeo, estado de conservación, e instrumentos de gestión en vigor.

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